Short Trip to Bolivia? Make it to La Paz and Isla del Sol!

La Paz, Bolivia(scroll down for the english version – voyez plus bas pour la version française)

Cuando no tenemos mucho tiempo para visitar Bolivia, todavía hay 3 lugares en particular que uno no se puede perder.  El primero, se lo mostre la semana pasada, es el Salar de Uyuni en el sur-oeste del país.  Luego, hay que ir un poco más al norte…

* Ahí, primero, descubren La Paz…  Al contrario de lo que todo el mundo piensa, La Paz no es la capital de Bolivia – es Sucre – pero es la ciudad más grande.  Llegamos por una carretera muy polvoriente cruzando uno de sus barrios que es ahora tan grande que se parece a otra ciudad, El Alto.  Todo es rojo – por la tierra -, todo es de polvo – por la árcila -, todo es pobre, todo es hermoso.  Es un contraste impresionante con las cumbres nevadas alrededor.  De repente, bajamos de manera vertiginosa a lo largo de la ladera de la montaña que no habíamos visto, una bajada vertiginosa hacia la grande ciudad ahí al fondo del valle, La Paz.  Sin embargo, ¡seguimos a 3.600 m. de altitud!

Los edificios están hecho de ladrillos rojos, por eso todo se ve rojo; la mayoría siguen en construcción – nos dijieron que es para evitar de pagar impuestos…  Al contrario, el centro quiere parecerse a cualquiera otra grande ciudad: hay mucho tráfico, la gente está de prisa, las calles en obras, la Plaza de la Catedral y del Mercado muy ruidosas, la del Palacio del Govierno ocupada por protestaciones – el salario mínimo es de U$180/mes (≈ $mxn 2.360/mes), y el reloj del edificio marca las horas al revés (!!), ¡si si se lo juro!

Me encantó mucho más la ciudad ahora que durante mi primera estancia en el 2010.  ¿Mi mirada habrá cambiado?  De todas maneras, el Mercado de la Brujas sigue siendo tan colorido como antes, lleno de amuletos, de buena suerte o de mala suerte a compartir, de ofrendas a la Pachamama (al inicio de Agosto, cuando estuvimos, en particular, celebran la Tierra Madre con muchas ofrendas)…  Una señora preparaba la suya justo en cuanto nos encontramos frente a la tienda…

Hoy en día, hay un teleférico entre el centro de La Paz con el barrio de El Alto, pasando por una grande fería y una vista panorámica a 4.000 m. de altitud.  Consejo: saliendo del teleférico, doblan directamente a la derecha y llegan a una casa con una banderola « Best Panoramic View of the City. »  Hablen con Juan, el dueño, para que les llevará hasta su pequeña terraza en el techo; tomen una cerveza, dejenle una propina, porque ¡es VERDADERAMENTE la mejor vista panorámica de la ciudad!  🙂 Pasear luego entre los puestos del mercado es una experiencia mágica, sobre todo una vez que se penetra el corazón de la gente local y que contestan con una grande sonrisa.  Están conocidos y tienen la reputación de ser muy duros y de no dejarse sacar fotos; hasta que uno platica con ellos, comparte unas bromas y pierden su caparazón…  ¡Raúl se ha vuelto un experto en éso!

* Más al norte aún, a la frontera con Perú, en la orilla del Lago Titicaca, se encuentra la otra Copacabana.  Está una iglesia muy bonita, un mercado en dónde se puede comer por 12 bolivianos (≈ $mxn 23)/persona – prueben la trucha, ¡es deliciosa! -, y bares en los techos de las tiendas para disfrutar del atardecer sobre el lago.  Ahí se toma una lancha (30 bolivianos ida y vuelta, o sea ≈ $mxn 57,30) hasta la Isla del Sol, la atracción local: una isla en pleno sol, obviamente, con unas ruinas inca pero sobre todo, con un sendero de caminata de 9 kms entre 3.800 y 4.006 m. de altitud.  Tengan listos otros 30 bolivianos para cruzar la isla, pagar las diferentes entradas y las tasas de pasaje.  Los paisajes son para cortarles la respiración – ¡especialmente en esta altura!  Entre la llegada del barco en el norte de la isla y la salida en el sur, tienen 5 horas para hacer el recorrido, sacar fotos, comer un sandwichito, admirar el lugar…  Pero, si prefieren tomar su tiempo, también pueden eligir un lugar en dónde alojarse en la isla y caminar al día siguiente.

Claro que este recorrido es solamente un ejemplo de todo lo que se puede hacer en Bolivia.  Pero, de nuevo, con el poco tiempo que teníamos en el país, preferimos eligir esos 3 lugares en particular.  ¡Y fue simplemente genial!

¿Conocen Bolivia?  Es un país que les llama la atención?

[English]

When you’re in Bolivia for a short time, there are at least 3 places not to be missed.  We showed you the first one last week, the Salt Flats of Uyuni, in the south-western part of the country.  Then, you have to head north…

* There, you first discover La Paz…  Contrary to popular belief, La Paz is not the capital of Bolivia – it’s Sucre – but its biggest city.  You arrive there on a very dusty road going through one if its neighborhood that grew so much it looks like a city of its own, El Alto.  Everything is red – for the earth -, everything is dusty – for the clay -, everything is poor, everything is beautiful.  A strong contrast with the snow-capped mountains all around.  Suddenly, you fall down the slope of the mountain you didn’t know was there, you fall down the slope towards the huge city at the bottom of the valley, La Paz.  We are still at 11.811 ft. high, though!

All the buildings are made of red clay, hence the prevailing color; most of them are unfinished – we were told it’s so as not to pay property taxes…  Downtown, it looks like any other big city: there’s a lot of traffic, people are in a hurry, the streets under works, the Cathedral and the Market Squares very noisy, the City Hall Square under protests – the minimum wage here is about U$180/month – and its clocks works counterclock-wise (!!).  Really, I swear!

I enjoyed the city much more this time than during my first stay there in 2010.  The way I see things would have changed?  Anyhow, the Witches Market remains very colorful, full of amulets, lucky and unlucky charms, offerings to Pachamama (early August, when we were there, is when people actually send a lot of offerings to Mother Earth to celebrate her…).  A woman were having a package made for her as we were passing by…

Nowadays, there’s a brand new cable car connecting La Paz to El Alto with a gigantic flee market and a view over the city at 13.124 ft. high.  Tip: take a right immediately after getting out of the cable car terminal and walk to the end of the street; there’s a little building with a banner reading « Best Panoramic View of the City. »  Talk to Juan, the owner, and follow him up his small terrace upon the roof; buy a beer and leave him a tip because it TRULY is the best panoramic view of the city!  🙂 Walking around the market alleyways is very entertaining and magical, specially when you bound with the locals and finally get to see them smile.  They’re known to be a little harsh and not keen on having their photograph taken, but, after some small meaningful talk, they are the most cordial people.  Raul has gotten very good at penetrating right through their defensive shell!

* More to the north, by the border with Peru, on the shore of Lake Titicaca, there’s the other Copacabana.  There’s a very pretty church, a market where you can eat for 12 bolivianos (≈ U$ 1.73)/person – try the trout, it’s delicious! – and bars on rooftops terraces from where you can see the sun set upon the lake.  From there leave all the boats bound to Isla del Sol, the local attraction (count 30 bolivianos, ≈ U$ 4.35, round-trip): an island burnt by the sun, obviously, with a small set of Inca ruins and, above all, a 5.6 mile-long hiking trail between 12.467 and 13.143 ft. high.  Have another 30 bolivianos to pay the taxes, entrance and trail use fees on the island.  The views are simply breath-taking – and I’m not only talking about the altitude!  Between the moment the boat docks in the northern part of the island and the moment it leaves the southern part, you have 5 hours to do the hike, visit the ruins, take pictures, have a sandwich and enjoy the views…  But, if you like taking your time, you can also choose to find accomodation on the island and hike the following day.

Of course, there would be much much more to see in Bolivia but, once again, since we only had a few days to spare, we had to make choices.  And, we’re very happy with these ones!

Do you know Bolivia?  Is it a country you’d like to visit?

[Français]

Lorsqu’on a peu de temps pour visiter la Bolivie, il y a 3 endroits en particuliers à ne pas rater.  Le premier, on vous en parlait la semaine dernière, c’est le Désert de Sel dans le sud-ouest du pays.  Ensuite, il faut vous diriger vers le nord…

* Et là, vous découvrez d’abord La Paz…  Contrairement à ce que tout le monde pense, La Paz n’est pas la capitale de la Bolivie – c’est Sucre – mais c’est sa plus grande ville.  On y arrive via une route très poussiéreuse et en passant par un de ces quartiers qui sont devenus une ville, El Alto.  Tout est rouge – la terre -, tout est dans la poussière – l’argile -, tout est pauvre, tout est beau.  C’est un contraste impressionnant avec les montagnes enneigées qui nous entourent.  Et soudain, c’est la chute vertigineuse sur les flanc de cette montagne qu’on n’avait pas vue, la chute vertigineuse vers la grande ville au fond de la vallée, La Paz.  Pourtant, on est encore à 3.600 m. d’altitude!

Les bâtiments sont faits de briques rouges, d’où cette couleur prédominante; la plupart ne sont pas terminés – on nous dit que c’est pour éviter de payer les impôts fonciers…  Le centre ville, quant à lui, essaie de prendre des airs de grande ville: la circulation y est intense, les gens pressés, les rues en travaux, la Place de la Cathédrale et du marché bruyantes, celle du Palais du Gouvernement aux prises avec les manifestations de travailleurs – le salaire minimum n’est que de U$180/mois -, et l’horloge du Palais tourne et marque les heures à l’envers (!!).  Si, si!

J’ai bien plus admiré et adoré cette ville cette fois-ci que lors de mon premier passage en 2010.  Mon regard aurait-il changé?  En tous cas, le quartier du Marché aux Sorcières est toujours aussi coloré, plein d’amulettes, de sorts et d’offrandes à la Pachamama (début Août en particulier, au moment où nous étions en ville, les gens font des offrandes à la Terre Mère pour la célébrer)…  Une dame était justement en train de préparer son paquet quand on passait par là…

Il y a désormais un téléphérique qui relie la Paz à El Alto, via un marché géant avec vue sur la ville – à 4.000 m. d’altitude.  Astuce: en sortant du téléphérique, prenez la rue tout de suite à droite, vous vous retrouverez face à une maison arborant une banderole « Best Panoramic View of the City. »  Parlez à Juan, le propriétaire, pour qu’il vous emmène sur sa petite terrasse; buvez une bière locale et laissez-lui un petit pourboire, c’est VRAIMENT la plus belle vue panoramique de la ville!  😉 Se promener au milieu des allées du marché est une expérience haute en couleurs et en sourires, lorsqu’on arrive enfin à pénétrer le cœur des locaux.  Ceux-ci sont connus et réputés pour être assez rudes et ne pas se laisser prendre en photo.  Mais avec un peu de tact, beaucoup d’humour et de bavardages, on finit par pénétrer leur carapace.  Raul est très doué à ce jeu-là!

* Plus au nord encore, à la frontière avec le Pérou, sur les bords du Lac Titicaca, se trouve l’autre Copacabana.  Il y a une très jolie église, un marché où déjeuner pour 12 bolivianos (≈ €1,30)/personne – goûtez la truite, elle est locale et délicieuse! – et des bars en terrasses pour profiter du coucher du soleil sur le lac.  De là, on prend un bateau (30 bolivianos l’aller/retour, soit ≈ €3,30) vers la Isla del Sol, l’attraction locale: une île en plein soleil donc, avec quelques ruines incas mais surtout un chemin de randonnée de 9 kms entre 3.800 et 4.006 m. d’altitude.  Prévoyez 30 bolivianos pour traverser l’île, entre les entrées aux différentes parties et taxes de passage.  Les paysages sont à couper le souffle – surtout à cette hauteur!  Entre l’arrivée du bateau sur la partie nord de l’île et le départ depuis la partie sud, vous avez 5h pour faire la randonnée, prendre des photos, pique-niquer, profiter de la vue…  Mais, si vous êtes plutôt du genre à vouloir prendre votre temps, vous pouvez aussi choisir de loger sur l’île et de faire la rando un autre jour.

Bien sûr, il y aurait plein d’autres endroits à visiter en Bolivie.  Mais, encore une fois, dans le peu de temps qui nous était imparti, on a préféré opter pour ce petit trajet et ne pas trop se disperser.  Et on a tout simplement adoré!

Connaissez-vous la Bolivie?  Est-ce un pays qui vous attire?

4 commentaires sur “Short Trip to Bolivia? Make it to La Paz and Isla del Sol!

  1. On a pu profiter de La Paz quelques jours avant d’y être confinés… Notre étape suivante devait être Copacabana (puis Isla Del Sol), on espère avoir l’opportunité de revenir découvrir cet endroit !! On a adoré la Bolivie et tout ce qu’il y a à voir et à faire !

  2. I was taught that La Paz was the capital in school; it is the seat of government, anyway, but you are right that Sucre is the constitutional capital. I didn’t know that!

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