Vietnam – the one who ran around in circles

(scroll down for the english version – vean al pie de página para la versión en español)

Photo credits : unless stated otherwise, © Julie Klene.

– Celui qui tournait en rond –

Dans le bus entre le Cambodge et Ho Chi Minh Ville au Vietnam, j’ai rencontré un autre voyageur au long cours, Nick (Australie), avec qui j’ai échangé des histoires de voyages, de découvertes et de merveilles; ça m’a fait passer le temps quelques heures et oublier l’excitation du bonheur de retrouver encore une fois Ethel pour continuer le voyage.  Arrivée à Ho Chi Minh Ville (ou Saïgon), la ville aux millions de scooters, je me suis directement rendue chez Ellen, mon hôte couchsurfing.

Ho Chi Minh City frenzy

Expatriée canadienne depuis quelques années au Vietnam, professeur d’anglais à domicile, elle m’a rapidement fait découvrir sa rue animée et ses restaurants, et invitée à partager une leçon avec 2 de ses élèves. Un échange de bons procédés puisque j’ai également appris quelques mots de vietnamien. J’ai profité de devoir attendre Ethel pour me reposer et chercher la meilleure agence avec laquelle partir visiter le Delta du Mékong quand elle serait là.

Je me suis vite rendue compte que voyager au Vietnam implique de redevenir un mouton : tout est organisé, sur-organisé, pour le touriste qui ne sait pas voyager au gré du vent; problème : rien n’est fait pour celui qui aime l’aventure et l’imprévu!  Problème de langue?  On ne voit que ce qu’on veut bien nous montrer, les bus emmènent tout le monde aux mêmes endroits et les prix sont exhorbitants de toutes façons.  Moi qui avais trouvé mon rythme, je me suis rapidement sentie submergée, noyée et happée par le troupeau… 😦

Une fois réunie avec Ethel, nous nous sommes rendues au temple de Cao Dai puis avons visité les tunnels creusés pendant la guerre du Vietnam, ou « guerre des Etats-Unis » comme ils l’appellent ici. Ensuite, nous sommes parties le lendemain pour 3 jours de découvertes, à  l’assaut du Mékong, des balades en bateaux sur les canaux, de rencontres sauvages (un boa constricteur!), de dégustations, de marchés flottants, de couleurs et de musique.  Le tout dans  bon tour organisé…

detail of Cao Dai temple grounds
floating market in Can Thô, Mekong Delta
canals in Mekong Delta
boating the floating market
boa constrictor in Mekong Delta

Comme j’avais déposé une demande pour un nouveau passeport (celui d’urgence n’ayant déjà plus de pages disponibles pour les visas suivants) et que nous devions attendre quelques jours pour avoir des nouvelles de l’ambassade, nous avons continué nos visites dans les musées de la ville.  Mais mon passeport a eu du retard par rapport à ce qui était prévu, on a donc entamé notre route vers le Nord (je reviendrai le chercher plus tard, on n’a pas que ça à faire non plus!)

Une halte de quelques heures sur la plage de Nha Trang nous permet de prendre l’air après le bus de nuit, avant d’arriver à Hoi An. Ville coloniale, inscrite au Patrimoine Mondial de l’UNESCO, nous y sommes restées bouches bées, y avons fait faire des costumes traditionnels, et avons arpenté les ruines de My Son (prononcez « Mi Son »).  Les couleurs nous ont encore une fois tapé dans les yeux et nous avons dégusté de bons petits plats sur le marché ou sur les stands de rue, comme j’aime!  De plus, la jeune femme qui m’a vendu mon billet d’avion aller/retour Hanoï/Ho Chi Minh Ville pour la semaine suivante (pour le passeport, bien sûr) nous avait recommandé un petit restaurant familial, perdu au milieu des rues : un plat unique de « tapas, » servis quasiment à volonté et une boisson chacune pour moins de 4€ par tête!  Ah, nous en avons bien profité!  J’ai encore la carte de visite dans un de mes journaux de bord… en France (j’écris ces mots au Mexique…).  En tous cas, cherchez bien, vous aurez toujours de bonnes surprises pour de merveilleux repas moins chers que dans les restaurants à touristes! 😉 Et arrêtez de penser à la gastro, si les locaux ne sont pas malades, vous ne serez pas malades!

colors of Hoi An
street stalls

À Hue, nous avons embarqué pour une croisière sur la Rivière des Parfums et visité quatre tombeaux impériaux.  Une nouvelle journée haute en couleurs, saveurs et photos.  L’ambiance est estivale, l’air est chaud, l’humidité stagnante mais la balade en bateau est un vrai régal.

Imperial entrance on the River of Perfumes
drying incense sticks

À Hanoï, les préparatifs pour les 1.000 ans de la cité allaient bon train.  On allait y être pour célébrer avec tout le monde jusqu’à ce que…  Entre mon aller/retour à Ho Chi Minh Ville pour enfin (!) récupérer un nouveau passeport (avec plein de pages dedans pour de nouveaux visas!!!) qui me fait perdre 2 jours et une nouvelle « terrifiante » que me donne Ethel à mon retour, nous ne sommes pas en reste pour de nouvelles aventures.

1000th anniversary of Hanoï

En effet, pendant mon absence, Ethel a appris, abasourdie, que l’ambassade de Chine ne délivrait pas de visas aux ressortissants français au Vietnam : bien sûr aucune information sur les sites des ambassades respectives!…  Il nous a fallu retourner au Laos pour l’obtenir!

Vingt-quatre heures de bus plus tard, nous nous sommes réinstallées à Vientiane pour quelques jours (en attendant la fin de la semaine fériée chinoise et la réouverture de l’ambassade chinoise) et en avons profité pour nous faire masser à maintes reprises. Il fallait bien ça pour nous détendre de cette mésaventure!  Forcément, en sortant du Vietnam s’annulait notre visa dans ce pays, il a fallu en demander un autre en 24h également…  Puis, en première ligne à l’ouverture de l’ambassade chinoise, nous avons obtenu nos visas dans la journée et repris un bus vers Hanoï, où cette fois, la fête battait son plein.  Dur dur de se trouver un endroit où dormir!  Heureusement, un nouveau backpackers’ hostel avait décidé d’ouvrir juste ce soir-là et il leur restait quelques lits!

Le lendemain matin, nous sommes finalement parties dans la Baie d’Halong (nous ne pouvions pas la manquer!), en compagnie de Caya (Allemagne), rencontrée la veille.

Halong Bay

Les sorties en bateau dans la Baie d’Halong sont sujettes à de nombreuses fraudes, sachez-le.  On vous vend du rêve, un bateau luxueux et des repas incroyables pour 79€ et vous vous retrouvez sur le même rafiot que des petits jeunes ont payé 22€ en marchandant un peu un prix de départ de toutes façons à 27€.  C’est arrivé à nos compagnons de voyage, c’est pour ça que je vous le dit.  Moi, je suis la « petite jeune » qui a marchandé et j’ai eu ce pour quoi j’ai payé…  Renseignez-vous bien, et plutôt deux fois qu’une!

Mais quand même, en bateau pendant 2 jours, un paysage splendide et magique, la célèbre baie nous a dévoilé ses plus beaux atours et nous a laissé un dernier beau souvenir avant de quitter le Vietnam pour rejoindre Beijing, en Chine.

[English]

– The one who ran around in circles –

In the bus from Cambodia to Ho Chi Minh City in Vietnam, I met another fellow traveler, Nick (Australia), who now lived and worked in Cambodia ; we talked about travels, wonders and wanders and helped to see the time on the road fly by faster.  Once in Ho Chi Minh City (or Saïgon), where millions of scooters hammer the streets, I went straight to my couchsurfing host’s place.

Ellen, expatriate from Canada and english teacher, showed me the street she lives in, backpacker’s wonderland, and her favourite restaurants ; she also invited me to an english lesson with 2 of her students, with whom I learned a tiny little bit of vietnamese. While waiting for Ethel to arrive, I rested and checked the best tour agency with whom we could go and visit the Mekong Delta.

I quickly realized that travelling in Vietnam means growing back being a sheep : everything is organized, over-organized, for the tourist who doesn’t know how to live with the flow; problem : nothing is done for the adventurer in you, the one that loves unexpected and inorganized!  Language difference?  They only show you when they think you want to see, the buses all take you to the same places and prices are sky-high anyway.  I had found a rythm up until now; I suddenly felt trapped, rapted and sent into the whirlpool of the following flock…

Once back with my very good friend, Ethel, we went to see Cao Dai temple and visited the old tunnels carved during the Vietnam War, the one they call here the « American War. »  Then, we left for a 3-day organized tour (…), in the middle of the Mekong Delta, padeling a boat in the canals, huddling a boa, tasting honey and local food, sailing the floating markets, in bright colors.

The emergency passport I had since Ecuador was already out of pages so I had to ask for a new one ; while waiting for the ambassy to tell me all was done, we visited a few more museum.  Unfortunately, the passport wasn’t ready as fast as we thought it would and decided to head north anyway.  I’ll come back to pick it up later, we have oher things to do than just wait around!

A few hours on the beach in Nha Trang allow us to rest from the night-bus-ride, on our way to Hoi An.  It is a city with traditional buildings, registered on the UNESCO World Heritage list, full of tailors who can make any clothes in 24 hours ; we visited the ruins of My Son (pronounce Mee Son).  The colors were once again incredible and we ate very tasty food at the market or the street stalls, just the way I like it!  Besides, the young woman who sold me the round-trip flight between Hanoï and Ho Chi Minh City for the following week (to go get my passport) had told us about a family restaurant hidden in the maze of streets : one dish on the menu with different sort of things, served as long as you’re hungry, with something to drink, everything for less than U$5 each!  Oh yes, we enjoyed it many times!  I still have their business card in one of my journals… back in France when I’m writing from my new home in Mexico…  Anyway, look around, you’ll always find something interesting for much cheaper than the touristic restaurants in the busy streets.  😉  And stop thinking about stomack pains : if the locals don’t have them, you won’t!

In Hue, we sailed the River of Perfumes, walked some of the most famous emperors’ tombs.  Another day of colors, good food and lots of pictures.  It feels like summer, the heat is good, humidity bearable and the boat ride a nice way to enjoy the day.

In Hanoi, the capital, people were getting ready to celebrate the city’s 1.000 years old anniversary.  We were to celebrate with them all when…  I had to fly back to Ho Chi Minh City to get my new passport (with plenty of blanck pages on which to stuck plenty of new stamps and visas!!!); I came back and heard the « horrific » news Ethel had for me…  We were up for another set of adventures…

Indeed, while I was away, Ethel had heard that the Chinese Ambassy wouldn’t deliver visas to French people in Vietnam!  Of course, there was no way to know about it beforehand as there was no information whatsoever of the fact on either websites…  We had to go back to Laos in the hope to get it over there!

After another 24-hour-bus drive, we arrived in Vientiane and did nothing else than getting massages everyday and enjoying good food on the river banks, while waiting for the end of the chinese holiday week and the reopening of the ambassy.  As we left Vietnam, our visa there was canceled, we also had to get another one of these in 24 hours…  Then, first in line at the opening of the Chinese Ambassy, we got our much sought-for visas that very same day and went back to Hanoi where the party was truly on.  Hard to find a bed in a hostel in such a frenzy but fortunately, a new backpacker’s hostel had just open for the fun and we could crash there!

The following morning, we were off to Halong Bay (couldn’t miss it, could we?), with Caya (Germany) met in the bus from Laos.

Beware : the boat tours in Halong Bay are one of the best way to scam you!  They sell you the excursion you’ve been longing for on a dream boat, with good food and great rooms for U$100 each and you end up on the same regular boat that those backpackers managed to bargain at U$22 when the original price was U$35 anyway.  It happened to our boat tour mates, that’s why I’m telling you.  I was the backpacker who bargained and got what she paid for…  Look around, make sure you get what you pay for.

Still, on a boat for 2 days in Halong Bay, another magical place which left an unforgettable memory in our mind before we flew out to Beijing, China.

[Español]

– Él que daba la vuelta –

En el bus entre Camboya y Vietnam, encontré a Nick (Australia), quien ya estaba viviendo y trabajando en Camboya : hablamos de viajes, maravillas, la vida en general asi que pasó mucho más rápido el recorrido.  Una vez en la ciudad de Ho Chi Minh, la ciudad con milliones de ciclomotores, me fui directamene a la casa de mi anfitrión de couchsurfing.

Ellen era de Canadá pero vivía en Vietnam desde unos años, enseñando inglés.  Me mostró su calle, paraíso de los trotta-mundo, y sus restaurantes preferidos.  También me invitó a participar a una de sus lecciones de inglés con 2 de sus alumnas y aprendí unas palabras en vietnamita.  Esperando a Ethel, descansé y buscé una agencia con la cual podríamos irnos de viaje en el Delta del Mekong.

Rápidamente me dí cuenta que para viajar en Vietnam, se necesita ser un cordero : todo esta organizado, demasiado organizado para los que no saben viajar según lo que encuentran en camino; ¡no hay nada para él a quien le gusta el imprevisto y un poco de aventura!  ¿Diferencia de idioma? Solo se ve lo que quieren mostrar, los buses llevan a todos en los mismos lugares y los precios siguen altos por la región.  Había encontrado un ritmo de viaje; ahí me sentí sumergida, ahogada, llevada por el rebaño… 😦

Cuando llegó Ethel, fuimos a visita el templo de Cao Dai y los túneles constuidos durante la Gerra de Vietnam, la de los Estados Unidos, como la llaman aqui.  La mañana siguiente, embarcamos en unos de estos turs… a descubrir el Delta del Mekong : navigamos unos canales y los mercados flotantes, besé un boa (!!), probamos miel y comida local.

El pasaporte de emergencia con cual viajaba desde Ecuador no tenía más páginas libres; tuve que pedir uno nuevo en la embajada de Francia en la ciudad de Ho Chi Minh.  Esperando por el coreo de la embajada,continuamos a visitar los museos de la ciudad.  Pero tardó más en llegar el pasaporte asi que empezamos nuestro viaje hacia el norte : ¡teníamos otras cosas que hacer!

Bajamos del bus de noche unas horas para descansar en la playa de Nha Trang antes de llegar a Hoi An.  Es una ciudad antigua, en la lista del Patrimonio Mondial de UNESCO con edificios típicos que nos encantaron.  Nos hicieron unos costumes tradicionales y también fuimos a visitar las ruinas de My Son (se pronuncia Mi Son). Las colores de nuevo nos dejaron boca abierta, suficiente para que comamos comida rica en los mercados y puestos de calle, como me gusta.  Además, la señora quien me vendío mi pasaje de avión entre Hanoï y Ho Chi Minh para la semana siguiente (para buscar el pasaporte, por supuesto), nos recomendó un restaurante familiar a unas cadras : un solo plato de varios especialidades, servidas hasta que se llenen la pansa, con una bebida ¡por menos de U$5 cada una!  Claro, volvimos un par de veces!  Debería todavía tener su tarjeta en unos de mis diarios allá en Francia… pero escribo ahora desde mi nuevo hogar en México…  ¡Ni modos!  Busquen siempre, van a encontrar lugares típicos con comida rica también si se alojan de las calles y restaurantes turísticos.  Y no quiero escucharles quejarse de que se puede tener dolores de pansa después : si no tienen ninguna los que viven allá, no van Uds tampoco!

En Hue, navigamos el Río de los Perfumes, y descubrimos las tumbas de 4 de los emperadores más poderosos.  Otro día de colores, sabores y fotos.  El aire era rico, caluroso, la humedad agradable y el paseo en barco muy simpático.

En Hanoi, la capital, la gente estaba preparandose a celebrar los 1.000 años de la ciudad. Ibamos a celebrar con todos cuando tuve que volver a Ho Chi Minh para recuperer mi nuevo pasaporte (¡con muchas páginas a usar para las visas siguientes!).  Perdí ya 2 días.  Pero, cuando regresé a Hanoi y que me dijo Ethel su « terifiante » noticia… supe que ibamos a tener nuevas aventuras.

En efecto, mientras estaba lejos, Ethel aprendío que !la embajada de China no daba visas a los franceses en Vietnam!  Claro, no dicen nada de esto en sus páginas internet…  Tuvimos que volver a Laos para obtenerlos!

Veinticuatro horas de viaje después, nos instalamos en Vientiane y esperara que abra de nuevo la ambajada de China después de su semana feriada.  Tuvimos masajes, comimos a la orilla del río, fuimos a la pisina para pasar el tiempo.  Se lo merecíamos para dirigir el percance.  Al salir de Vietnam, perdimos también el uso del visa que ya teníamos para este país : tuvimos que pedir uno nuevo en emergencia…  Luego, primeras en linea a la apertura de la embajada de China, el día tan esperado, recuperamos las visas el mismo día y regresamos a Hanoi justo cuando la fiesta estaba en su apogeo.  Difícil de encontrar un lugar donde dormir durante una fiesta tan grande pero, afortunadamente, recién abrío un hostal para mochileros y allá encontramos una cama para la noche.

Al día siguiente, embarcamos en un bote en la Bahia de Halong, con Caya (Alemania), encontrada en el bus la noche anterior.

Sepan que las salidas en barco en la Bahia de Halong son tema de muchas fraudas.  Les venden un sueño, un barco lujoso y comida rica por U$100 per persona y se encuentran en el mismo barcucho que esos mochileros que regatearon por U$ 29 una venta de U$35.  Les digo porque lo vivieron nuestros compañeros de viaje.  Soy yo la mochilera que regateó y pagó por lo que tuvo.  ¡Averiguense… mucho!

Todavía, fue otro momento fabuloso y mágico en la bahia!  Último recuerdo bonito del país antes de volar hasta Beijing, China.

Parlons-en!

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