The Call of the Desert

Laguna Cejar, San Pedro de Atacama, Chile
Welcome to Laguna Cejar, San Pedro de Atacama, Chile!

(scroll down for the english version – voyez plus bas pour la version française)

Como si no habíamos pasado suficiente tiempo en Chile…  Teníamos que volver de todas maneras: en el norte, a la frontera con Bolivia, está San Pedro de Atacama, en medio del desierto, de las rocas, de la arena y de la sal.  Una pequeña ciudad con calles de polvo que nos recuerdan a las mejores películas de Westerns, con edificios de adobe y de arena, donde las ráfagas de viento les deja pegados en dónde quiera que esten.  Aquí llegan y salen los turs organizados para descubrir el centro del Desierto de Atacama, hasta el Salar de Bolivia, o hasta la cumbre de los volcanes más altos de la región (como el Licancabur, por ejemplo, que culmina a los 5.920 m. de altura).

Sin decirle a Raúl lo que iba a descubrir en el Salar de Bolivia – nuestra siguiente etapa y el próximo artículo que podrán leer -, escogimos unas actividades a hacer cerca de San Pedro para disfrutar del desierto y del calor.  Nos encantó particularmente:

  • Sandboarding en el Valle de la Muerte:

¡Fue nuestra primera vez!  Estuvimos bien torpes la mayoría del tiempo pero, con los guías, nos divertimos mucho!  Lo más difícil es de volver a subir la duna de arena para volver a bajarla rápido en la plancha!  A lo menos, cuando uno se cae, no se lastima mucho pero se encuentra con arena por todas partes!  Honestamente, es genial!  Ahora, entiendo porque a mis amigos les encantan tanto el snowboard!  😉 Si encontramos otro lugar para hacerlo de nuevo, estaremos los primeros en registrarnos!

Si quieren hacerlo también, vayanse en la mañana, hay menos viento y ¡eso ayuda mucho!

  • Visita de la Laguna Cejar, del Ojo del Salar y de la Laguna Tebequinche:

Una salida en la tarde que cuesta $ch 10.000 + $ch 4.000 para las entradas a las lagunas (≈ $mxn 226 + $mxn 90.50).  Todas las agencias citan a las 3 p.m.  Luego de unos minutos en la camioneta, llegan a la hermos Laguna Cejar.  Es una laguna salada y a penas se entra que se puede sentir el cambio de densidad del agua; es entonces difícil tirarse al agua a pesar de la profundidad del oyo; ¡más bien es un problema la temperatura del agua!  Ese día, estaba bien congelada y sólo pude quedarme en el agua unos segundos.  Luego de eso, se puede tomar una ducha directamente en el lugar o esperar un poco hasta llegar al Ojo del Salar para tirarse en uno de los pozos de agua dulce.  Por fin, la Laguna Tebequinche ofrece un escenario perfecto para sacar fotos de gente saltando o de reflejos en el agua, especialmente al atardecer – es que la laguna no es profunda para nada así que uno se parece como si estuviera caminando sobre el agua.  Los colores son fabulosos…  Algunas agencias ofrecen un trago de pisco sour con una merienda antes de volver a la ciudad alrededor de las 7 p.m.

  • Visita del Valle de la Luna y del Valle de Marte – también conocida como el Valle de la Muerte:

Otra salida en la tarde que cuesta $ch 8.000 + $ch 2.000 para la entrada al Valle de la Luna (≈ $mxn 181 + $mxn 45.30).  Salida a las 3 p.m. y vuelta a las 7 p.m.  Es el desierto en toda su esplendor: largas superficies de arena salada, montañas de sal con grutas y tuneles en cuales les llevará su guía, formaciones geológicas bizarras (las 3 Marías y el Dinosaurio, entre otros…), y dunas gigantes de arena que a penas ha tocado el hombre.  Las distancias entre los lugares son un poco largas pero vale la pena recorrelas, los paisajes son verdaderamente lunares…  Es en el Valle de la Muerte que el día anterior habíamos hecho sandboarding pero verla de nuevo con los colores del atardecer le devuelve su aire de Marte.  Por fin, es al mirador que se encuentran todas las agencias para admirar el atardecer sobre ambos Valles y los volcanes cercanos.  ¡Un espectáculo halucinante!  Y si no tienen vértigo, podrán también sacarse una foto desde la Roca del Coyote, sobresaliendo encima de todo!  😉

  • Una lección de astronomía:

San Pedro de Atacama, ubicada a los 2.430 m. de altura y lejos de todas otras fuentes de luces artificiales, permite observar las estrellas y la vía lactéa como nunca antes.  No se puede perder un tur al observatorio local: 2 telescopios en un techo con un guía apasionado de astronomía.  Las estrellas del hemisferio sur son totalmente diferentes a las del hemisferio norte, la vía lactéa perfecta, una nube de polvo de estrellas – único objeto fuera de nuestro sistema solar que se pueda ver con el ojo desnudo -, Saturno con sus anillos perfectamente dibujados y varias otras estrellas y constelaciones lejanas, uno se pierde rápidamente observando el cosmos…  Hay que cubrirse bien sin embargo, porque la visita está entre las 10 p.m. y media noche y a esa hora, suele hacer muy frío.  Pero, ¡sí, vale la pena!  No tenemos fotos para recordarnos de la noche, demasiado difícil sacarlas, pero tenemos estrellas en los ojos todavía.

La magía del desierto operó…

A Uds., ¿les gustaría más tener la cabeza en las estrellas o los pies en el agua?

[English]

As if we hadn’t already spent enough time in Chile…  We still had to come back anyway: in the northern region, by the border with Bolivia, is San Pedro de Atacama, in the middle of the desert, the rocks, the salt and the sand.  A small town with dusty streets that reminds you of the best Western movies, whose buildings are made of adobe and sand, where the wind guffs strand you where you are.  In this unlikely place, come and go organized tours to the center of Atacama Desert, to the Salt Flats in Bolivia or up the highest volcanoes of the region (like Licancabur, for example, that peaks at 19.523 ft.).

Without telling or showing Raul what he would soon discover in the Salt Flats of Bolivia – our following stop and the next post you’ll be able to read -, we chose a few outdoor activities near San Pedro in order to enjoy the desert and the heat.  We particularly enjoyed:

  • Sandboarding in Death Valley:

It was our first time ever!  We were very clumsy the whole time, but with the guides around us, we had a great time all along!  The hardest is to have to climb back up the sand dune to keep having fun and come back down so fast on the board!  At least, when you fall, you don’t really hurt yourself but you find sand pretty much everywhere inside your clothes and shoes!  Honestly, it was a blast!  Now, I understand why my friends love snowboarding!  😉 If we find another spot to try again, we’ll be the first to register!

If you want to go, do so in the morning, there’s less wind, it helps!

  • Visit Laguna Cejar, Ojo del Salar & Laguna Tebequinche:

An afternoon visit that costs $ch 10.000 + $ch 4.000 for the entrances to the lagoons (≈ U$ 17.30 + U$ 6.90).  All the tour agencies will await you by 3 p.m.  A short ride in the van will first take you to the beautiful Laguna Cejar.  It’s a salted lagoon and as soon as you get inside, you can feel the density of the water change and support you more easily; hard to dive in, then, in spite of the depth of the hole, but also because of the chilling water temperature!  That day, it was pretty freezing and I could only stay in for a few seconds.  Afterwards, it is possible to take a short shower on the spot or wait until you arrive at the Ojo del Salar and jump into one of the fresh water wells.  Finally, the Laguna Tebequinche is the perfect spot to take pictures of people jumping or of reflections into the water, particularly at sunset – the lagoon is actually so shallow that it’s easy to look like you’re walking on water.  The colors are fabulous…  Some tour agencies offer pisco sour and a little snack before you go back to town around 7 p.m.

  • Visit Moon Valley & Mars Valley – also known as Death Valley:

Another afternoon visit that costs $ch 8.000 + $ch 2.000 for the entrance to Moon Valley (≈ U$ 13.90 + U$ 3.45).  Leaving at 3 p.m. and coming back at 7 p.m. also.  The desert in all its splendor: huge plains of salted sand, salted mountains whose flanks are carved into tunnels where your guide might take you for a while, bizarre rocky formations (the 3 Marias and the Dinosaur, among others…) and suddenly, tall sand dunes hardly touched by man.  It takes a while to get from one spot to another but the landscapes really are worthwhile: it truly feels like the moon…  In Death Valley we had done sandboarding the day before but seeing it this time with the colors of sunset gave it its Mars atmosphere.  Finally, you’ll go to the Viewpoint, like every other agency and from there admire the sunset upon both Valleys and the surrounding volcanoes.  Breathtaking views, for sure!  And if you’re not afraid of heights, you could also take a picture upon the Coyote Rock, overlooking it all!  😉

  • An astonomy lesson:

San Pedro de Atacama, at 7.972 ft. above sea level and so far away from any other artificial lights, allows for fabulous star observation.  Here, you can see the stars and the milky way like never before.  So, don’t miss a tour to the local astronomy lab: 2 telescopes upon a roof, with a guide greatly knowledgeable in astronomy.  The stars in the southern hemisphere being so different from the ones we can see in the northern hemisphere, the perfect-looking milky way, a cloud of stardust – the only object outside of our solar system that can be seen with the naked eye -, Saturne with its perfectly-designed rings and many other faraway stars and constellations, it is easy to get lost observing the cosmos…  It is important to wear a bunch of layers, though, because the visit happens between 10 p.m. and midnight.  And, it is quickly very cold, out there!  But, truly, absolutely worthwhile!  No pictures taken, it’s too much trouble, but a lot of stars in our mind, that’s for sure!

The magic of the desert worked for us…

What would you like best?  Head in the stars or feet in the water?

[Français]

Comme si nous n’avions pas passé assez de temps au Chili…  Il nous fallait y revenir de toutes façons: dans le nord, à la frontière avec la Bolivie, se trouve San Pedro de Atacama, au milieu du désert, des rochers, du sel et du sable.  Une petite ville aux rues poussiéreuses qui rappellent les meilleurs Westerns, aux édifices d’adobe et de sable, où les rafales de vent vous clouent sur place.  C’est ici pourtant qu’arrivent et partent les tours organisés jusqu’au centre du Désert d’Atacama, jusqu’au Désert de Sel en Bolivie ou jusqu’en haut des plus hauts volcans du coin (Licancabur, par exemple, qui culmine à 5.920 m.).

Sans dévoiler à Raul ce qu’il allait découvrir dans le Désert de Sel en Bolivie – notre prochaine étape et le prochain article que vous pourrez lire -, nous avons opté pour quelques sorties près de San Pedro pour profiter du désert et de la chaleur.  Et nous avons particulièrement adoré:

  • Sandboarding dans la Vallée de la Mort:

C’était notre première fois!  On était bien maladroits la plupart du temps mais on était si bien entourés qu’on s’est bien amusés!  Le plus dur, c’est de devoir remonter la dune de sable à pied pour redescendre si vite sur la planche!  Au moins, quand on tombe, on ne se fait pas vraiment mal mais on se retrouve vite avec du sable partout!  Franchement, c’est trop fort!  Maintenant, je comprends pourquoi mes copines adorent le snowboard!  😉 Si on retrouve un endroit où en refaire, on sera les premiers à s’inscrire!

Si vous voulez le faire, le matin c’est mieux, il y a moins de vent.

  • Sortie à la Laguna Cejar, Ojo del Salar et Laguna Tebequinche:

Une sortie dans l’après-midi qui coûte $ch 10.000 + $ch 4.000 pour les entrées aux lagunes (≈ €13 + €5,18).  Toutes les agences vous donneront rendez-vous à 15h.  Un petit tour en van et on arrive directement à la Laguna Cejar.  Il s’agit d’une lagune salée et à peine y entre-t-on que l’on peut sentir la densité de l’eau changer; difficile d’y plonger très profond donc, malgré la profondeur du trou, mais surtout à cause de la température de l’eau!  Ce jour-là, elle était bien glacée et je n’ai pu y rester que quelques secondes.  Après ça, il est possible de prendre une douche sur place ou d’attendre d’arriver à l’Ojo del Salar pour plonger dans un puits d’eau douce.  Enfin, la Laguna Tebequinche offre une scène parfaite pour prendre de belles photos de reflets ou de sauts, surtout au coucher du soleil – c’est parce que la lagune est très peu profonde, on peut donc faire semblant de marcher sur l’eau.  Les couleurs resplendissent…  Certaines agences offrent l’apéro avec pisco sour et « petits-fours » avant le retour en ville vers 19h.

  • Sortie à la Vallée de la Lune et la Vallée de Mars – plus connue sous le nom de la Vallée de la Mort:

Autre sortie de l’après-midi qui coûte $ch 8.000 + $ch 2.000 pour l’entrée à la Vallée de la Lune (≈ €10,30 + €2,60).  Départ à 15h, retour 19h.  C’est le désert dans toute sa splendeur: de grandes étendues de sable salé, des montagnes dont les flancs sont creusés de tunnels dans lesquels votre guide vous fera déambuler un peu, des formations géologiques aux formes bizarres (les 3 Marias et le Dinosaure, entre autres…), soudain des dunes de sable à peine foulées par l’homme.  Les distances sont plutôt grandes entre chaque lieu à visiter mais les paysages sont véritablement lunaires…  C’est dans la Vallée de la Mort que nous avions fait du sandboard la veille et la voir cette fois-ci avec les couleurs du coucher du soleil lui redonnait plutôt son air martien.  Enfin, c’est au mirador que vous retrouverez tous les autres groupes pour admirer le coucher du soleil sur les Vallées et les volcans.  Un spectacle à couper le souffle!  Et si vous n’avez pas le vertige, il y a même la pierre de BipBip le Coyote surplombant le vide pour une énième photo!  😉

  • Visite astronomique et découverte des étoiles:

San Pedro de Atacama, à plus de 2.430 m. d’altitude et loin de toute autre source de lumière artificielle, permet l’observation des étoiles et de la voie lactée comme vous ne les avez jamais vues avant.  Ne ratez donc pas un tour à l’observatoire du coin: 2 télescopes sur un toit et un guide féru d’astronomie.  Entre les étoiles de l’hémisphère sud qui sont totalement différentes de celles de l’hémisphère nord, la voie lactée impeccable, un nuage de poussière d’étoiles – seul objet hors de notre système solaire visible à l’œil nu -, Saturne avec ses anneaux parfaitement dessinés et plein d’autres étoiles ou constellations lointaines, on se perd facilement dans le cosmos…  Il faut se bien se couvrir cependant, car entre 22h et minuit, il fait vite froid par ici!  Mais ça vaut le détour!  Pas de photos souvenirs, c’est trop galère, mais des étoiles plein la tête, ça c’est sûr!

La magie du désert a opéré…

Et vous, vous seriez plutôt la tête dans les étoiles ou les pieds dans l’eau?

11 commentaires sur “The Call of the Desert

    1. I’ve only been to the one in Chile; but really its true name is Valley of Mars, because of the color red and in opposition to the Valley of the Moon. Don’t really know how it came to be known as Death Valley…

  1. What a stunning post ! I really think you are talented. I cannot even pick a favorite!!

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